Όσο και αν εξελιχθεί η βιομηχανία της ψηφιακής διασκέδασης, πάντα θα υπάρχουν δύο μεριές που θα μάχονται για το ποια είναι η καλύτερα. Τα επιχειρήματα είναι πολλά, οι δυνατότητες εξίσου πολλές και χιλιάδες τίτλοι υπάρχουν για να δικαιολογήσουν και τις δύο πλευρές. Φυσικά μιλάμε για τον πόλεμο που είναι γνωστός και ως ‘PC Master Race-εναντίον-Console Gamers’. Τι να τα κάνεις τα γραφικά όταν το gameplay είναι χάλια, αλλά πως να παίξεις αν δεν μπορείς να διακρίνεις τον χαρακτήρα σου. Σίγουρα όμως, όλοι μας έχουμε σκεφτεί πως θα ήταν να δούμε παιχνίδια της Sony ή της Nintendo να λαμβάνουν την «PC μεταχείριση» όπως τα Legend of Zelda ή τα Mario Bros, ή ακόμα καλύτερα 2D brawlers όπως το Super Smash Bros. Και για πολλά χρόνια, δεν είχαμε κάποιον τίτλο είτε στο Steam είτε ως Standalone που να υιοθετεί την μαγεία του Smash – κυρίως διότι δεν υπήρχαν πολλοί χαρακτήρες που θα δικαιολογούσαν ένα τέτοιο εγχείρημα.

Ο Dan Fornace, ένας game designer που δούλεψε σε παιχνίδια όπως το Killer Instinct, το Mark of the Ninja, το Minecraft και το Battleblock Theater, αντιλήφθηκε την έλλειψη ενός καλού Brawler στους υπολογιστές. Μπορεί το Brawlhalla να προσπαθεί να εδραιώσει τα Brawlers στους υπολογιστές μέσω του Free-to-play μοντέλου, δεν καταφέρνει και πολλά λόγω του περιεχομένου και του τρόπου με τον οποίο λανσάρει τους χαρακτήρες. Έτσι, ο Dan αποφάσισε πως ήταν μια καλή στιγμή για την δημιουργία ενός αξιόλογου τίτλου, ικανού να μεταφέρει την ένταση και το αίσθημα διασκέδασης του Smash.

To Rivals of Aether είναι ένα ακόμα παιχνίδι που γνώρισε επιτυχή κυκλοφορία με το πρόγραμμα του Steam Early Access ενώ συνεχίζει να μεγαλώνει μέσω ενημερώσεων περιεχομένουν και DLCs χαρακτήρων. Ο τίτλος της Microsoft Studios κυκλοφορεί επίσημα εδώ και μερικούς μήνες και ήδη έχει δημιουργήσει το δικό του ξεχωριστό fanbase καθώς συνεχίζει να προσθέτει χαρακτήρες από γνωστούς Indie τίτλους όπως τα Ori and the Blind Forest και Shovel Knight (για τους οποίους υπάρχουν και τα αντίστοιχα DLC). To λανσάρισμα έφερε και πολλά νέα modes όπως τα Story Mode, Abyss Mode και Abyss Versus, τέσσερις νέους χάρτες, νέα μουσικά κομμάτια και ακόμα περισσότερους χαρακτήρες και μηχανισμούς.

Με μια πρώτη ματιά, το υπόβαθρο του Rivals of Aether θυμίζει κάτι σε Pokemon ή Avatar. O κόσμος του Aether είναι χωρισμένος σε τέσσερις κυρίαρχες φατριές, αυτές της φωτιάς, του νερού, του αέρα και της γης. Όταν μια νέα σκοτεινή δύναμη απειλή τον κόσμο και την ειρήνη του, οι κάποτε εχθροί πρέπει να συμμαχήσουν και να απωθήσουν το κακό. Κάθε φυλή έχει στρατολογήσει από δύο βασικούς πολεμιστές που μπορούμε να επιλέξουμε – και περισσότεροι αναμένεται να προστίθενται στο μέλλον. Με το που επιλέξουμε τον ήρωά μας, το παιχνίδι μας ρίχνει κατευθείαν στην δράση, όπως και ένα κλασσικό παιχνίδι ξύλου.

Ένα από τα πιο ελκυστικά στοιχεία του Rivals είναι η αρτιστική προσέγγιση. Τα pixelated γραφικά είναι αρκετά λεπτομερή με την κίνηση των χαρακτήρων να είναι καθαρή και «γεμάτη». Ο σχεδιασμός των χαρακτήρων είναι εξίσου όμορφος και κολακεύει μέχρι και τους πιο αδιάφορους ήρωες. Επιπλέον, κάθε χαρακτήρας έρχεται με το δικό του ξεχωριστό σετ κινήσεων που ίσως να έχουμε ξαναδεί κάπου. Υπάρχουν χαρακτήρες για όλους. Θα βρούμε εκείνους που χρησιμοποιούν παγίδες για τον έλεγχο του πεδίου ή του εχθρού τους, εκείνοι που χρησιμοποιούν το φυσικό στοιχείο τους ως ωμή δύναμη, εκείνοι που χρειάζονται καλύτερη στρατηγική για να βγει στην επιφάνεια η μοναδικότητά τους ή εκείνοι που χρησιμοποιούν την κίνηση και την ταχύτητά τους για έλεγχο.

Κατά την διάρκεια της μάχης θα χρησιμοποιήσουμε παραπάνω μηχανισμούς από απλά χτυπήματα και ειδικές ικανότητες. Κάποιοι από τους ήρωες έχουν ορισμένα κόλπα που τους κάνουν να ξεχωρίζουν άμεσα όπως παγίδες που επιτρέπουν την επέκταση των combo μας, ή ειδικές ικανότητες που αφήνουν επιπλέον ζημιογόνους κινδύνους. Η εκμάθηση των έξτρα μηχανισμών είναι εκείνα τα στοιχεία που θα μας βοηθήσουν να αποσπάσουμε ευκολότερα την νίκη. Όπως και στο Smash, έτσι κι εδώ όσο μεγαλύτερη ζημιά προκαλούμε στον αντίπαλό μας τόσο πιο γρήγορα και έντονα θα τον πετάξουμε εκτός οθόνης. Αυτή η διαδικασία γίνεται ακόμα πιο εύκολη με καλύτερη άμυνα και την χρήση των parries. Μετά από ένα επιτυχημένο μπλοκάρισμα κάθε χαρακτήρας μπορεί να αποκρούσει την επίθεση του αντιπάλου του και να τον ακινητοποιήσει. Έτσι, μας δίνεται το απαραίτητο άνοιγμα για να τιμωρήσουμε. Και πρέπει πάντα να θυμόμαστε πως κάθε χτύπημα, από το πιο μικρό μέχρι και το πιο βαρύ, είναι σημαντικό.

Η ομάδα ανάπτυξης φρόντισε και για όσους δοκιμάζουν αυτό το είδος για πρώτη φορά. Τα tutorials είναι εμπλουτισμένα με τις βασικές κινήσεις και επιθέσεις, ενώ ξεκλειδώνοντας νέα μαθήματα θα έρθουμε σε επαφή με πιο πολύπλοκα σενάρια και μηχανισμούς. Όροι όπως «frames» και «hitboxes» θα γίνουν κανόνες και λειτουργούν ως καταλύτες για την σύντομη υλοποίηση στρατηγικών. Αν καταφέρουμε να μάθουμε όλα όσα έχει να μας διδάξει το Rivals, τότε σίγουρα θα γνωρίσουμε την δόξα στον κόσμο του Aether.

Μιλώντας για δόξα, καλό θα ήταν να αναφερθούμε και στο Online κομμάτι του τίτλου. Ομολογουμένως, μιας και αποτελεί έναν σχετικά άγνωστο τίτλο, υπάρχουν λίγοι παίκτες που δοκιμάζουν τις ικανότητές τους στα Online Matches. Δυστυχώς, ένα μικρό διαμαντάκι σαν αυτό έχει μείνει στην αφάνεια αλλά σιγά-σιγά η κοινότητα μεγαλώνει και σε αυτό βοηθάει κυρίως το Youtube και ορισμένα άλλα μέσα ενημέρωσης και ψυχαγωγίας. Όσες φορές κατάφερα να συνδεθώ σε έναν αγώνα ένιωσα άχρηστος, πως έπαιζα για πρώτη φορά και είχα πολλά να μάθω ακόμα. Αυτό με πείσμωνε, και παράλληλα με διασκέδαζε.

Όσο για την απόδοση, είναι αυτό που θα περιμέναμε από έναν τόσο φαινομενικά απλό τίτλο. Το Rivals of Aether χρειάζεται έναν οποιδήποτε επεξεργαστή στηρίζει 1.4Ghz ταχύτητα και μια κάρτα γραφικών με 32MB γραφικής μνήμης. Αυτά τα χαρακτηριστικά μας βοηθούν να καταλάβουμε αμέσως πως πρόκειται για έναν πολύ ελαφρύ τίτλο που τρέχει σχεδόν σε όλα τα παλιά και σύγχρονα συστήματα χωρίς προβλήματα ή κολλήματα – πέρα από αυτά του NetCode. Σαν επιλογές χειρισμού μπορούμε να χρησιμοποιήσουμε το πληκτρολόγιό μας, αλλά προτείνεται ανεπιφύλακτα η χρήση χειριστηρίου για καλύτερη εμπειρία.

Σε γενικές γραμμές, το Rivals of Aether βάζει τα θεμέλια των Brawlers στον κόσμο των PC games. Οι μηχανισμοί που ίσως λατρέψαμε μικρότερη επιστρέφουν και γίνονται καλύτερη σε έναν τίτλο που συνεχώς εξελίσσεται και εμπλουτίζεται με νέους μηχανισμούς, ήρωες και περιεχόμενο. Ίσως να μην είναι το καλύτερο brawler για εκείνους που ψάχνουν κάποια πιο μοναχική ασχολία όπως adventure ή Arcade modes αλλά το Online vs έρχεται να γεμίσει το κενό. Είναι ένα παιχνίδι που επικεντρώνει στην πιο ανταγωνιστική πλευρά των παιχνιδιών ξύλου και συνδυάζει τους αγαπημένους μηχανισμούς του Smash με ελκυστικά σχέδια και ενδιαφέροντες χαρακτήρες. Αν αγαπάτε τα brawlers ή τα παιχνίδια ξύλου, ο θησαυρός του Dan Fornace είναι αυτό που ψάχνατε για πολύ καιρό – πιστέψτε μας.

Το Rivals of Aether είναι διαθέσιμο στο Steam, στην τιμή των 14,99€ (με έκπτωση 7,49€ την περίοδο κυκλοφορίας της παρούσας κριτικής)..