Όλοι γνωρίζουμε πως το Hearthstone είναι ένα από τα καλύτερα Card Game της γενιάς μας. Μπορεί να μην αρέσει σε όλους αλλά δεν μπορούμε να αρνηθούμε πως όλα αυτά τα χρόνια κατάφερε να προσελκύσει εκατομμύρια παίκτες από όλο το κόσμο. Έτσι, είναι φυσικό επόμενο να το δούμε να έχει την δική του eSport σκηνή με το Hearthstone Grandmasters να είναι ένα από τα μεγαλύτερα event του παιχνιδιού.

Κάθε χρόνο, 48 από τους κορυφαίους παίκτες του Hearthstone στον κόσμο συμμετέχουν στο Grandmasters του Hearthstone. Παίκτες από τρεις Ηπείρους – 16 από την Αμερική, 16 από την Ευρώπη και 16 από την Ασία-επιλέγονται με βάση τους αγώνες που έχουν κερδίσεις, τα HCT Competitive Points και άλλα κριτήρια. Το Hearthstone Grandmasters αποτελείται από δύο σεζόν οκτώ εβδομάδων, με αγώνες που εκπέμπονται στο Twitch κάθε Παρασκευή, Σάββατο και Κυριακή. Το Hearthstone Grandmasters κορυφώνεται στον αντίστοιχα επικό παγκόσμιο τελικό στο τέλος του έτους, όπου οι δύο κορυφαίοι αγωνιζόμενοι από κάθε περιοχή, μαζί με δύο πρωταθλητές από τις Gold Series της Κίνας, αγωνίζονται για ένα χρηματικό έπαθλο των $ 500.000.

Αρκετά χρόνια τώρα έχουμε δει την επιρροή της Κίνας σε διάφορες αποφάσεις της Blizzard όσον αφορά τα παιχνίδια της. Για παράδειγμα, είδαμε στο Hearthstone την αλλαγή της εμφάνισης διαφόρων καρτών ώστε να είναι λιγότερο…ελκυστικές, αλλά και την ανακοίνωση του αμφιλεγόμενου Diablo Immortal, ένα παιχνίδι που κανείς δεν ήθελε και λίγοι περιμένουν.

Σε αυτήν την επιρροή θα μπορούσε να συμπεριληφθεί και η απόφαση της Blizzard να αποκλείσει τον Chung «blitzchung» Ng Wai, έναν επαγγελματία παίκτη του Hearthstone ο οποίος σε πρόσφατη συνέντευξή του μετά από έναν αγώνα του στο Asia Pacific Hearthstone Grandmasters, κάλεσε για την ελευθερία του Hong Kong από την Κίνα. O Blitzchung εμφανίστηκε στην συνέντευξη με μια μάσκα αερίων και γυαλιά, παρόμοια με τις μάσκες που φορούν οι διαδηλωτές στο Hong Kong (πιθανόν ως συμβολική παραβίαση ενός νέου νόμου που απαγόρευε τη χρήση μάσκας προσώπου) και στη συνέχεια, όπως αναφέρθηκε από τον/την Inven Global, αφαίρεσε την μάσκα και φώναξε, «Απελευθερώστε το Hong Kong, επανάσταση της εποχής μας!»

Για όσους δεν γνωρίζουν, εδώ και μερικούς μήνες το Hong Kong «βασανίζεται» από διαμαρτυρίες μετά την πρόταση νόμου επιτρέπει την μετακίνηση υπόπτων εγκληματιών στην ηπειρωτική Κίνα για δίκες. Κάποιοι ανησυχούσαν ότι ο νόμος θα υπονόμευε τη δικαστική ανεξαρτησία της πρώην Βρετανικής αποικίας, που δημιουργήθηκε με τη συμφωνία «μία χώρα, δύο συστήματα» στην παράδοση της Κίνας το 1997. Το νομοσχέδιο τελικά ανεστάλη, αλλά οι διαμαρτυρίες κλιμακώθηκαν σε αιτήματα για μεγαλύτερη αυτονομία και δημοκρατία, έρευνα για την αστυνομία και πλήρη αμνηστία για όλους τους διαδηλωτές – γεγονός που με τη σειρά του προκάλεσε φόβους για πιθανή καταστολή από τον κινεζικό στρατό.

Τα παραπάνω γεγονότα έχουν οδηγήσει πολλούς παίκτες, αθλητές, σχολιαστές (όπως τον Nathan ‘ThatsAdmirable’ Zamora) αλλά και αστέρες του NBA να σταθούν στο πλευρό των διαδηλωτών. Αυτό βέβαια είχε ως αποτέλεσμα να κληθούν να απολογηθούν δημοσίως για τις δηλώσεις τους, κυρίως από συνεργαζόμενες (Κινεζικές) εταιρείες και συνεργάτες. Το ίδιο έγινε και με τον Blitzchung ο οποίος εν τέλει αποκλείστηκε από την διοργάνωση αλλά δεν δείχνει διατεθειμένος να αλλάξει την θέση του:

Όπως γνωρίζετε, γίνονται σοβαρές διαμαρτυρίες στη χώρα μου. To κάλεσμά μου κατά την διάρκεια του Stream ήταν απλώς μια άλλη μορφή συμμετοχής στην διαμαρτυρία για να τραβήξω περισσότερη προσοχή (πάνω στο θέμα). Έκανα τόσες πολλές προσφορές σε αυτό το κίνημα τους τελευταίους μήνες, που μερικές φορές δεν μπορούσα να επικεντρωθώ στην προετοιμασία του Grandmaster αγώνα μου. Ξέρω τι σημασία έχει η πράξη μου αυτή. Θα μπορούσε να μου προκαλέσει πολλά προβλήματα, ακόμα και να μου στερήσει την προσωπική μου ασφάλεια. Νομίζω όμως ότι είναι καθήκον μου να πω κάτι σχετικά με το θέμα.

Η Blizzard αναγράφει στους κανόνες αγώνων πως οι παίκτες δεν πρέπει να εκφράζουν πολιτικές, ή άλλου είδους, απόψεις και να επικεντρώνονται στα παιχνίδια τους. Παρόλα αυτά, η εταιρεία βρίσκεται στο επίκεντρο αντιθέσεων και μποϊκοτάζ από παίκτες και επαγγελματίες των παιχνιδιών της, κάτι που υποχρέωσε τον πρόεδρο της Blizzard, J. Allen Brack να κάνει τις εξής δηλώσεις:

Τα προγράμματα esports μας είναι μια έκφραση του οράματός μας και των αξιών μας. Υπάρχουν Esports για να δημιουργήσουν ευκαιρίες για παίκτες από όλο τον κόσμο, από διαφορετικούς πολιτισμούς και από διαφορετικό υπόβαθρο, να συναντηθούν για να ανταγωνιστούν και να μοιραστούν το πάθος τους για τα παιχνίδια. Είναι εξαιρετικά σημαντικό για εμάς να προστατεύουμε τον σκοπό που εξυπηρετούμε: να φέρνουμε τον κόσμο μαζί μέσα από την επική ψυχαγωγία των παιχνιδιών μας, να γιορτάζουμε με τους παίκτες μας και να χτίζουμε διαφορετικές κοινότητες.

Ο Brack παραδέχτηκε ότι ο Blitzchung είχε διεξαχθεί δίκαια στους αγώνες του και γι ‘αυτό θα έπρεπε να πάρει το βραβείο του, το οποίο είχε ακυρωθεί στην αρχική απόφαση:

Αλλά ο ένας δίκαιος αγώνας συμπεριλαμβάνει την κατάλληλη συμπεριφορά πριν και μετά από αυτόν, ειδικά όταν ένας παίκτης αποδέχεται την αναγνώριση για τη νίκη σε μια εκπομπή. Όταν σκεφτόμαστε την αναστολή, είναι έξι μήνες για τον blitzchung, μετά από τους οποίους μπορεί να ανταγωνιστεί στο Hearthstone αν το κύκλωμα τον επιλέξει όπως πρώτα.

Οι παίκτες όμως διατηρούν την αντίθεσή τους προς την εταιρεία:

Στο επίσημο Hearthstone subreddit, οι παίκτες δηλώνουν πως ‘τελείωσαν’ με το παιχνίδι με την top ανάρτηση να είναι ενός παίκτη ο οποίος ξόδεψε πάνω από 10.000 δολάρια, κάτι που όπως λέει δεν θα συνεχίσει να κάνει. Άλλο Reddit post καλεί τους παίκτες να ζητήσουν τα λεφτά τους πίσω από τα pre-orders του Warcraft 3 Remaster ως μια «μικρή αλλά σημαντική κίνηση».

Έτσι, μετά από μια επεισοδιακή εβδομάδα, ο Blitzchung άρχισε να απαντάει σε ερωτήσεις παικτών και να δημοσιεύει τις εξής δηλώσεις:

Πρώτα απ ‘όλα, είμαι ευγνώμων για την αναθεώρηση της απόφασης από την Blizzard για τον αποκλεισμό μου. Νωρίτερα μέσα στην εβδομάδα, είπα στα ΜΜΕ ότι ήξερα ότι θα μπορούσα να έχω ποινή ή συνέπεια για την πράξη μου, γιατί καταλαβαίνω ότι δεν συμβάδιζε με τον σκοπό των αγώνων και στο μέλλον θα είμαι πιο προσεκτικός και θα εκφράσω τις απόψεις μου ή θα δείχνω την υποστήριξή μου στο Hong Kong στις προσωπικές πλατφόρμες μου.

Oι άνθρωποι της Blizzard μου το εξήγησαν αυτό μέσω τηλεφώνου και το εκτιμώ πραγματικά και αποδέχομαι την απόφασή τους σχετικά με αυτό το θέμα.

Ενώ στην ερώτηση για το αν θα επιστρέψει στο Hearthstone είπε:

Ειλικρινά, δεν έχω καμία ιδέα γι ‘αυτό ακόμα, αφού το επόμενο τουρνουά είναι το τουρνουά grandmaster της επόμενης σεζόν, και απέχει μερικούς μήνες από τώρα. Θα χρησιμοποιήσω αυτόν τον καιρό για να ξεκουραστώ και να αποφασίσω αν θα μείνω στην αγωνιστική σκηνή ή όχι.

Προσωπικά, αλλά και για φίλους μου, τα πολιτικά δεν μας ενδιαφέρουν όταν πρόκειται για τα βιντεοπαιχνίδια. Θέλουμε να παίζουμε παιχνίδια, να διασκεδάζουμε στους κόσμους τους, να βλέπουμε διαφορετικές ιστορίες, και να διαμορφώνουμε απόψεις πάνω στο gameplay τους και αυτά που μας προσφέρουν. Δυστυχώς όμως, όταν πρόκειται για συμφωνίες και συνεργασίες, και συνεπώς περισσότερα χρήματα, η διασκέδαση περνάει σε δεύτερη μοίρα και βλέπουμε να δημιουργούνται τέτοια σκηνικά. Ας ελπίσουμε πως τα πράγματα τόσο στο Hong Kong όσο και στην αγαπημένη μας βιομηχανία θα ηρεμήσουν.